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"No existen más que dos reglas para escribir: tener algo que decir y decirlo" (Oscar Wilde). "Me he dedicado a investigar la vida y no sé por qué ni para qué existe" (Severo Ochoa).

sábado, 11 de mayo de 2013

El proteo (salamandra europea de cueva)

El Proteo u Olm (Proteus anguinus), Laurenti, 1768, es una extraña especie de anfibio urodelo endémica de los Alpes Dináricos, en el centro y sureste de Europa. Vive en las aguas subterráneas de paisajes calizos, constituyendo un caso bastante inusual dentro de la zoología ya que no es habitual encontrar vertebrados que viven en cuevas subterráneas.

Esta salamandra tiene un cuerpo alargado con extremidades cortas y delgadas. Las patas delanteras cuentan con 3 dedos, mientras que en las traseras sólo posee 2. Los ojos están muy poco desarrollados y cubiertos por la piel, aunque conservan sensibilidad a la luz. Rara vez son visibles, sólo en algunos adultos jóvenes. Las larvas poseen ojos normales compuestos por las partes típicas del ojo de los vertebrados, pero comienzan a atrofiarse después de 4 meses de desarrollo (Durand, 1976), tornándose opacos la córnea y el cristalino y retrayéndose el globo ocular dentro de la piel. Otra característica peculiar de esta especie es la neotenia (al igual que el ajolote por ejemplo). Los individuos alcanzan la madurez sexual conservando características larvarias, como las branquias externas, y no sufren una metamorfosis completa a lo largo de su ciclo vital. La falta de pigmento hace que su piel sea translúcida, pudiendo observarse sus órganos internos y siendo fácil determinar el sexo de los individuos adultos. Mediante exposición a la luz se puede inducir una pigmentación más oscura, lo cual indica que estos animales son capaces de producir melanina.


Imagen del proteo. (C) Henk Wallays. Encyclopedia of Life.
Detrás de la cabeza del proteo sobresalen 3 penachos de branquias externas que usan para la respiración, aunque los adultos también desarrollan pulmones (Halliday & Adler, 2002). Los machos son de menor tamaño que las hembras y pueden distinguirse de éstas en la época reproductora por su cloaca más grande.

Existe una variedad pigmentada del animal en una zona de Eslovenia. Dicha variedad tiende a considerarse una subespecie (Proteus anguinus parkelj) a pesar de que se ha sugerido que podría representar incluso una especie diferente. Un estudio genético reciente ha descubierto que la variedad pigmentada muestra pocas diferencias a nivel molecular con la variedad común y podría tratarse de una variedad genética sin llegar a la categoría de subespecie (Goricki & Trontelt, 2006). Por lo tanto no hay unanimidad entre los expertos respecto al status taxonómico de la variedad pigmentada.

Variedad pigmentada del proteo. Fotógrafo: Arne Hodalic. Encyclopedia of Life.
El proteo alcanza una longitud promedio de entre 23 y 25 cm, aunque pueden crecer hasta 30 cm. Sin embargo la variedad pigmentada puede superar los 40 cm.
Este animal vive en las aguas dulces subterráneas de formaciones kársticas, abarcando su área de distribución Italia, Eslovenia, Croacia y Bosnia-Herzegovina. Probablemente también se encuentre en Montenegro, aunque este hecho no ha sido confirmado (Kalezic & Dzukic, 2001). Ha sido introducido en Francia. En el siguiente enlace puede verse detalladamente su rango de distribución:

http://maps.iucnredlist.org/map.html?id=18377

Prefiere para vivir aguas calmadas, bien oxigenadas y con una temperatura que oscila más o menos entre 6 y 12 grados centígrados. Además de en cuevas también puede ser encontrado en minas abandonadas, desde cerca de la superficie hasta profundidades de 300 metros, dependiendo del grosor de la formación kárstica (Stuart, 2008). La mayoría de observaciones que se han hecho acerca del comportamiento de esta especie provienen de ejemplares en cautividad. En su medio natural es difícil observarlos, ya que a pesar de habitar en muchas cuevas accesibles al ser humano, dichas cuevas apenas contienen adultos, por lo que se piensa que estos lugares accesibles son partes marginales del biotopo en el que habitan estos animales.

Imágenes del proteo en su medio natural:


El proteo se alimenta principalmente de larvas de insectos, moluscos y crustáceos anfípodos. En cautividad también se alimenta de gusanos (Boehme et al., 1999). Como adaptación a la vida en la oscuridad está preparado para detectar a sus presas mediante señales químicas así como mecanoreceptores y electroreceptores. Istenic y Bulog (1984) describieron los electroreceptores del proteo como órganos ampulares localizados en su cabeza con los cuales es capaz de registrar campos eléctricos débiles y su polaridad. Además algunos experimentos sugieren que es capaz de usar el campo magnético terrestre para orientarse, al alinearse según los campos magnéticos naturales y modificados artificialmente.

La mayoría de machos establece un territorio durante la época reproductora, el cual protegen ferozmente de otros machos. Los espermatóforos son recogidos con la cloaca por la hembra. Los huevos (de 12 a 70) son depositados bajo una roca y cuidados por ambos sexos hasta que eclosionan. No se produce una metamorfosis clara a lo largo de la vida de estos animales, conservando los individuos características juveniles a lo largo de toda su vida, como las branquias externas.

Se piensa que el proteo es la especie de anfibio más longeva, con una media de 68.5 años, siendo la expectativa de vida máxima predicha superior a 1 siglo y la edad a la que alcanza la madurez sexual 15.6 años (Voituron et al., 2010).

Proteo. Fotógrafo: Arne Hodalic. Encyclopedia of Life.
Las mayores amenazas para esta especie son el turismo y la contaminación industrial, ya que los sistemas de cuevas en los que viven se ven afectados por el uso de los suelos que se sitúan encima de ellos. Además se ven amenazados por la recolección de ejemplares destinados al comercio para su mantenimiento en acuarios y la investigación científica. Las poblaciones en estado salvaje están disminuyendo su número de efectivos y la especie está catalogada por IUCN Red List como "vulnerable" (VU).

Más información sobre el proteo:

http://es.wikipedia.org/wiki/Proteus_anguinus

El proteo en Amphibiaweb.org

http://www.iucnredlist.org/details/full/18377/0

http://ecosistemas-subterraneos.blogspot.com.es/2009/07/una-vida-solitaria-entre-tinieblas-3-el.html

http://www.youtube.com/watch?v=UOpTUorMOhk

Vídeo de ARKive en el que se ve a los proteos nadando en su medio

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